Microscopio de emisión de campo y barrido electrónico

¿Sabes cómo…

... se ha identificado el meteorito de Rusia?


Desde tiempos inmemoriales los fenómenos celestes siempre han ofrecido imágenes espectaculares y escenas semejantes al fin del mundo. En este momento, aparece en los titulares el cometa "Panstarrs" que ha pasado cerca de la Tierra, a una distancia de 160 millones de kilómetros y que resplandece al máximo en su curva alrededor del sol. Y será más espectacular en noviembre el cometa "Ison" que, según la NASA, brillará como la luna llena a plena luz del día.

No obstante, no todos los encuentros astrales salen tan bien parados como estos dos. El 15 de febrero de 2013 impactó en Ural un meteorito de cerca de 17 metros y 10.000 toneladas de peso. Dejó alrededor de 1.200 heridos, principalmente por impactos de cristales rotos. Los restos del meteorito cayeron en el lago Cherbakul. Como estaba helado y no se pudo examinar el cráter de impacto, los científicos recogieron pequeños fragmentos de piedra que se habían esparcido por el impacto alrededor del lago. Los restos se analizaron en el Research and Educational Center "Nanomaterials and Nanotechnologies" de la Universidad de Ural en Jekaterinenburg, bajo la dirección del Prof. Dr. Victor Grokhovsky, con un microscopio electrónico de barrido por emisión de campo SIGMA de ZEISS.

Los investigadores han logrado determinar con calidad que los restos de piedras proceden realmente del meteorito. Con un contenido de hierro de casi un diez por ciento se trata de un condrito clásico, uno de los tipos de meteoritos más habituales. La prueba se logró con un análisis elemental con el método EDX. EDX significa espectroscopía de energía dispersiva. Al observar un objeto en el microscopio electrónico se producen diferentes interacciones entre la muestra y los haces electrónicos. Una es que la muestra emite rayos X débiles, cuya energía dependerá de la materia estudiada. El detector EDX puede analizar la intensidad de los rayos X generados y determinar la composición elemental de la muestra.

El microscopio electrónico de barrido por emisión de campo es especialmente adecuado para analizar materiales, por ejemplo, diferentes tipos de piedra. Las imágenes de gran contraste que genera permiten representar muestras topográficas con una extraordinaria resolución. Esto ha permitido identificar los fragmentos de piedra como restos del visitante extraterrestre.

12 de marzo 2013

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